Leishmaniasis: qué es, cómo se contagia y todo lo que debes saber

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La leishmaniasis es una enfermedad causada por un parásito protozoario que se encuentra en perros y ciertos roedores en muchas partes del mundo, más comúnmente en áreas rurales. En concreto, el parásito se transmite por una pequeña mosca de la arena.

La leishmaniasis puede causar uno o varios tipos de infecciones: una infección cutánea o una infección visceral u orgánica. En este artículo te explicaremos en qué consiste la enfermedad, síntomas, diagnóstico, tratamiento y prevención para evitar que tu mascota contraiga el virus.

¿Qué es la leishmaniasis y cómo se contagia?

Leishmaniasis es el término médico utilizado para nombrar la enfermedad causada por el protozoo parásito Leishmania. Se puede clasificar en dos tipos: una reacción cutánea (piel) o una reacción visceral (órgano abdominal), también conocida como fiebre negra, la forma más grave de leishmaniasis.

Se han identificado más de 23 especies de Leishmania, la mayoría de las cuales son zoonóticas. El parásito Leishmania, también conocido como L chagasi, afecta a los animales domésticos. Los perros son el organismo principal de la leishmaniasis causada por L infantum, que es potencialmente mortal en animales y personas. Los gatos, caballos y otros mamíferos también se pueden infectar por el virus. La enfermedad en gatos es más rara que en perros y puede manifestarse también en órganos cutáneos o viscerales.

La  infección por Leishmania se manifiesta especialmente en la cuenca del Mediterráneo, Portugal y España. También se han confirmado casos esporádicos en Suiza, el norte de Francia y los Países Bajos.

¿Cómo se contagia la Leishmaniasis?

¿Se puede dar en humanos?

Es importante tener en cuenta que la leishmaniasis es una infección zoonótica y los organismos que residen en las lesiones pueden transmitirse a los humanos. La leishmaniasis se transmite al ser humano a través de una picadura, en este caso por la hembra infectante que, previamente, ha ingerido sangre de un organismo infectado con los parásitos.

Los flebótomos hembras requieren sangre para poder reproducirse. Por ello, después de alimentarse del organismo infectado, los parásitos ingeridos junto a la sangre se multiplican en pocos días en el intestino humano para, posteriormente, migrar hacia la proboscis o trompa del insecto para ser inoculados con la picadura.

Una vez que estos microorganismos se introducen por el insecto en la piel de una persona sana, inmediatamente se captan por los macrófagos (unas células del sistema inmunitario) y se multiplican en el interior de estas células hasta que las destruyen, momento en el que salen a colonizar a nuevos macrófagos.

La infección entre personas también se puede dar a partir de parásitos que el insecto ha tomado de otro huésped humano, que es lo que se conoce como ciclo antroponótico; sin embargo, este tipo de transmisión es poco frecuente, al igual que los casos reportados por transfusión sanguínea, trasplante de órganos y contacto sexual.

Los esfuerzos para controlar la leishmaniosis canina y la enfermedad humana en áreas endémicas se centran en interrumpir la transmisión de la infección y prevenir la infección canina a nivel de la población.

Período de incubación de la leishmania

La infección se adquiere cuando las moscas de la arena transmiten los parásitos flagelados a la piel del animal. El período de incubación de la infección para que se manifiesten los síntomas es generalmente entre un mes y varios años. En los perro, se propaga por todo el cuerpo a la mayoría de los órganos; la insuficiencia renal (riñón) es la causa más común de muerte y prácticamente todos los perros infectados desarrollan enfermedades viscerales o sistémicas.

Hasta el 90 % de los perros infectados también tendrán afectaciones en la piel. No hay edad, género o predilección de la raza; sin embargo, los machos son más propensos a tener una reacción visceral. Los principales sistemas de órganos afectados son: la piel, los riñones, el bazo, el hígado, los ojos y las articulaciones. También suele haber una reacción en la piel y pérdida de cabello. Hay una marcada tendencia a la hemorragia.

Contagio Leishmania

Tipos de síntomas que puedes ver en tu perro

A continuación, te mostramos una lista con los distintos síntomas que pueden hacerte sospechar que tu perro ha cogido el virus:

Generales

  • Estado nutritivo deficiente hasta la caquexia.
  • Atrofia muscular.
  • Letargia.
  • Mucosas pálidas.

Viscerales (que afectan a los órganos internos)

Afecta a los órganos de la cavidad abdominal.

  • Pérdida de peso severa.
  • Pérdida del apetito (anorexia).
  • Diarrea.
  • Heces alquitranadas (menos comunes).
  • Vómito.
  • Sangrado de nariz.
  • Intolerancia al ejercicio.

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Cutáneos (que afectan a la piel)

  • Hiperqueratosis: hallazgo más prominente.
  • Escamas epidérmicas excesivas con engrosamiento, despigmentación, agrietamiento del hocico y las almohadillas.
  • Alopecia. Pelo seco y quebradizo con pérdida de cabello simétrica.
  • Los nódulos suelen desarrollarse en la superficie de la piel.
  • Nódulos intradérmicos y úlceras.
  • Las uñas anormalmente largas o quebradizas son un hallazgo específico en algunos pacientes.

Oculares

  • Lesiones palpebrales.
  • Lesiones conjuntivales difusas o nodulares, lesiones corneales (queratitis nodular, querato conjuntivitis o queratitis seca).
  • Lesiones de la esclera (epiescleritis o escleritis difusa o nodular), glaucoma. Estas lesiones pueden conducir a un glaucoma o a una panoftalmia, por tanto incluso a la ceguera.

causas de la Leishmaniasis

Otros síntomas

Otros signos y síntomas asociados con la leishmaniasis incluyen:

  • Linfadenopatía: enfermedad de los ganglios linfáticos con lesiones cutáneas en el 90 % de los casos.
  • Adelgazamiento.
  • Signos de insuficiencia renal: micción excesiva, sed excesiva y vómitos posibles.
  • Neuralgia: trastorno doloroso de los nervios.
  • Dolor en las articulaciones.
  • Inflamación de los músculos.
  • Lesiones osteolíticas: un área punzada con pérdida ósea severa.
  • Inflamación de la cubierta de los huesos.
  • Fiebre con bazo agrandado (ocurre en aproximadamente un tercio en los pacientes).
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En este post encontrarás todo lo que necesitas saber sobre las garrapatas.

Diagnóstico y tratamiento de la leishmaniasis

El veterinario realizará un examen físico completo en el perro, teniendo en cuenta el historial de los síntomas y los posibles incidentes que podrían haber llevado a esta condición. Se realizará un perfil completo de la sangre, incluido un perfil químico de la sangre, un hemograma y un análisis de orina.

En toda la historia médica, la leishmaniasis se diagnostica especialmente en viajes recientes a un área con leishmaniasis endémica y signos clínicos. Los exámenes de sangre y orina generalmente se realizan junto con biopsias de tejido.

La mayoría de los perros con leishmaniasis tienen altos niveles de proteínas y gammaglobulina, así como una alta actividad de las enzimas hepáticas. Aun así, el veterinario deberá eliminar la fiebre por garrapatas como la causa de los síntomas, y puede realizar una prueba específica de lupus para descartar o confirmar como una de las causas.

A menos que el perro esté extremadamente enfermo, se le tratará como paciente ambulatorio. Si está demacrado y tiene una infección crónica, es posible que se deba considerar la eutanasia porque el pronóstico es muy malo para estos animales. Si el perro no está gravemente infectado, el veterinario le recetará una dieta de proteínas de alta calidad, una que está diseñada específicamente para la insuficiencia renal.

Estos organismos no serán eliminados por completo y la recaída, que requiere tratamiento, es inevitable. Sin embargo, existen medicamentos que pueden ser útiles para tratar los síntomas y para tratar la enfermedad. El veterinario es el que aconsejará sobre cuál es el mejor tratamiento.

Prevencion de la leishmaniasis

El especialista va a monitorear al perro para revisar si existe una mejoría clínica y para la identificación de organismos en las biopsias repetidas. Se puede esperar una recaída de algunos meses a un año después de la terapia inicial. El veterinario, aun así, va a volver a revisar la condición del perro al menos cada dos meses después de completar el tratamiento inicial.

El pronóstico para una mascota diagnosticada con leishmaniasis es muy grave. La mayoría de los perros mueren por insuficiencia renal. Las mascotas gravemente enfermas pueden no ser capaces de someterse a un tratamiento.

La prevención, la mejor solución

Es muy importante prevenir en las diferentes épocas del año y horas del día de más actividad del mosquito. Existen actualmente varios productos como repelentes en pipetas, collares o incluso vacunas que se pueden administrar a las mascotas para protegerlas, pero siempre bajo prescripción veterinaria.

Los insecticidas específicos tópicos como repelentes reducen eficazmente las picaduras de moscas de arena y la transmisión de enfermedades. Se ha demostrado que un collar impregnado con deltametrina y una formulación puntual de permetrina e imidacloprid confieren protección contra las picaduras de la mosca de la arena. 

La aplicación de insecticidas como protección se recomienda para perros en áreas endémicas de Leishmania, perros que viajan a sitios de infección y perros infectados (para reducir la transmisión potencial).

Vacunas

Las vacunas comerciales de fracción purificada contra la leishmaniosis canina se comercializan en Europa y Brasil. Mientras tanto, otras vacunas están en desarrollo. La enfermedad se puede prevenir con vacunas que se pueden aplicar a los cachorros sanos a partir de los seis meses de edad. Esta vacuna desarrolla inmunidad celular, enseñando al sistema inmune a defenderse correctamente del parásito para que las células destruyan la enfermedad, por lo que la vacuna protegerá al perro cuando le pique un mosquito infectado. Se necesitan tres dosis el primer año de vacunación y se debe volver a vacunar cada año.

Hay que tener en cuenta que los perros portadores del virus no se pueden vacunar porque, en ese caso, la vacuna no los curará. También recalcamos que los animales solo pueden vacunarse si tienen un buen estado de salud: además, las hembras en embarazo tampoco pueden vacunarse.

La prevención de la leishmaniosis en perros no solo se puede llevar a cabo a través de la vacunación, sino también con controles anuales de exámenes de sangre en regiones de alto riesgo para contraer la enfermedad, especialmente en zonas húmedas y en meses de mucho calor. Si quieres conocer el calendario de vacunaciones, sobre todo en cachorros, visita esta web.

Otras medidas de prevención

Vacunas de la leishmaniasis

También existen otras medidas de prevención y protección como son:

  • Colocar a los perros collares antiparasitarios repelentes de mosquitos.
  • Usar regularmente productos antiparasitarios externos, que también actúan como repelentes.
  • Fumigar en zonas con mayor actividad de mosquitos.
  • Usar velas o espirales en las terrazas que espantan a los mosquitos.
  • Dentro de las casas es mejor usar enchufes que protejan a toda la familia como insecticidas eléctricos.
  • Evitar visitar en verano zonas húmedas y pantanosas.
  • Usar mosquiteras en las ventanas de las casas de campo y playa.
  • No pasear con la mascota cerca de los ríos o zonas húmedas al atardecer, ya que aumenta la actividad de los mosquitos a esas horas cuando comienza a caer la noche.
  • Casi siempre la actividad de los mosquitos aumenta durante la noche, así que es mejor que el animal duerma dentro de casa.

Por último, no olvides acudir a un veterinario de confianza y solicitar información sobre la incidencia de esta enfermedad en la localidad donde resides: acude a él para más información sobre el tratamiento si tu perro padece leishmaniasis. Si quieres conocer más sobre la Leishmaniasis puedes echarle un vistazo aquí a la web de la Comunidad de Madrid.

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